¿Sabes cuál fue la primera crisis financiera de la historia?

En la Edad Media, las grandes familias florentinas prestaron dinero a los soberanos más poderosos de Europa. Pero en la primera mitad del siglo XIV hubo un gran colapso.

Gobiernos insolventes, fondos bancarios, crisis de liquidez y corridas bancarias. No estamos en la Nueva York de 2008 (el año de la quiebra financiera iniciada por Lehman Brothers y la explosión de la crisis económica del tercer milenio). Y ni siquiera en el de 1929 (el colapso de Wall Street y el comienzo de la Gran Depresión). Estamos en Florencia del siglo XIV, el corazón de la economía de la época.

En mitad de la Edad Media, estalló una gran crisis financiera debido al colapso de los bancos de las familias Peruzzi y Bardi, que hasta entonces habían sido el orgullo de las finanzas europeas. Todo comenzó debido a un soberano con agujeros en los bolsillos, Eduardo III Plantagenet, rey de Inglaterra. En el trono desde 1327, lanzó en 1337 una campaña militar contra Francia, comenzando la Guerra de los Cien Años. La nueva iniciativa belica, sin embargo, agotó las arcas estatales y el rey se vio obligado a pedir dinero prestado a las empresas comerciales florentinas, ya activas en Gran Bretaña (de donde vino, entre otras cosas, lana para las fábricas de la Toscana).

Eduardo III Plantagenet de Inglaterra

Estas empresas habían surgido en varias ciudades italianas con fines mercantiles, pero a mediados del siglo XIII habían comenzado a especializarse en depósitos y préstamos. Algunos, organizados alrededor de las capitales de familias poderosas, se volvieron similares a los bancos modernos, ofreciendo intereses ventajosos a aquellos que depositaran su capital. El italiano se impuso como el idioma de las finanzas, y en el sector destacaron las empresas toscanas, y en particular las de Bardi y Peruzzi, “multinacionales” con sucursales en toda Europa y el Cercano Oriente.

Entre los beneficiarios de sus préstamos se encontraban príncipes y soberanos, quienes abusaron de ellos para cubrir los gastos militares incesantes. A cambio, los bancos recibieron altos intereses o, alternativamente, exenciones y privilegios de varios tipos (títulos nobiliarios, explotación de aduanas y tierras), expandiendo así su poder en la esfera política. En cuanto a Eduardo III, sus deudas con los Bardos y los Peruzzi en poco tiempo tocaron el millón y medio de florines de oro, incluidas las comisiones. Una suma exorbitante incluso para un rey, especialmente desde que la guerra en la que se encontraba estancado no daba los resultados esperados.

“El prestigio del soberano entró en crisis, y muchos percibieron como inminente también el colapso de los dos gigantes de las finanzas florentinas, por lo que en 1339 el Papa Benedicto XII decidió renunciar a los servicios de los Bardos y Peruzzi para la gestión de las finanzas pontificias “, cuenta el historiador Lorenzo Tanzini, autor del ensayo 1345, La quiebra de Florencia, una historia de banqueros, quiebras y finanzas. Como se temía, Eduardo III se negó a saldar sus deudas, formalizando su insolvencia.

La bancarrota de Eduardo III fortaleció el temor a una inminente crisis de liquidez de los Bardos y los Peruzzi, y entre otros se asustaron el rey de Nápoles Carlo D’Angiò y toda la nobleza napolitana, que tenían importantes depósitos con los banqueros florentinos. “Anteriormente, los comerciantes de la ciudad de Lily habían alimentado la conquista del Reino de Nápoles por el mismo Charles de Anjou, recibiendo a cambio declaraciones de impuestos y privilegios comerciales”, dice el historiador.

Las empresas florentinas, sin embargo, fueron ahora percibidas como agonizantes, para muchos el temor de no poder revisar el dinero depositado se convirtió en pánico. Muchos inversores, grandes y pequeños se apresuraron a retirar su liquidez de los bancos, dando inicio a uno de los primeros casos de corridas bancarias de todos los tiempos.

Florencia en el siglo XIV

En pocos meses, los banqueros florentinos se encontraron sin fondos, en parte porque sus préstamos eran a menudo de alto riesgo, no estaban respaldados por capital sólido. Entre 1343 y 1346, la insolvencia de Eduardo III y la carrera hacia el gravamen obligaron a los Bardos y Peruzzi a formalizar su fracaso. Y a partir de 1345, el contagio de la quiebra golpeó otra larga serie de temas: junto con otros bancos (incluido el de Acciaiuoli, ilustres como los otros dos), artesanos fracasados, comerciantes y empresarios que habían invertido sus ganancias, colapsaron El mercado inmobiliario y muchos pequeños inversores tuvieron que despedirse del dinero depositado.

“Además de la pérdida de dinero, hubo un colapso en la confianza de todos los comerciantes y banqueros, incluso si no están directamente involucrados en el desastre”, señala el experto. “Como sabemos, el mercado se basa esencialmente en la confianza de los inversores”. En el optimismo inicial hacia las finanzas, luego se hizo cargo de una depresión general, aún más cuando se declaró incapaz de pagar los valores públicos (préstamos hechos por ciudadanos).

En resumen, después del revés de Bardi y Peruzzi, ya no había “sustancia casi pecuniaria en nuestros ciudadanos”, como lo señaló el comerciante Giovanni Villani, cronista de la época. Según él, nunca en Florencia, ni siquiera en la guerra, hubo “mayor ruina”. Para empeorar la situación, hubo una serie de inundaciones que comprometieron las cosechas de 1346, al año siguiente, la “plaga negra”, que en 1348 redujo a la mitad la población de Florencia (de 90 mil a 45 mil habitantes).

La reanimación. Después del colapso

La situación comenzó a mejorar lentamente. Las autoridades de la ciudad decretaron, por ejemplo, que todas las deudas emitidas a lo largo de los años se fusionaron en una única administración llamada “monte”; “un nombre que expresaba bien la enorme cantidad de deudas por gestionar “, explica Tanzini. La nueva administración se basó en un registro enorme (compilado a partir de 1347) con los nombres de todos los acreedores de Florencia, a los cuales se ofrecieron nuevos intereses sobre depósitos antiguos y la posibilidad de canjear el crédito completo si hubieran invertido más dinero.

El “mercado” de valores públicos refinanció así a la República florentina, y en pocos años mejoró la economía. Comerciantes, banqueros y empresarios reanudaron su actividad. Paradójicamente, incluso la plaga tuvo efectos positivos: la disminución de la mano de obra hizo que aumentaran los salarios y aumentara el consumo. Se estaba iniciando un ciclo económico positivo.

Muchos empezaron a reflexionar sobre el colapso, causado por una euforia incontrolada de inversores y operadores financieros. “Uno no debe evitar que la verdad”, advirtió Villani. En economía, sin embargo, la memoria es a menudo corta, y en el continente pronto surgieron nuevas especulaciones y crisis, incluso a gran escala. En Florencia, las nuevas familias poderosas listas para influir política y financieramente pronto pasarán a primer plano. Entre estos estarán los Medici.

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