Cómo los gatos salvajes se convirtieron en domésticos

Conocidos colectivamente por los científicos como la familia Felidae, todas las especies de gatos del mundo se pueden dividir en dos subfamilias, las Pantherinae y las Felinae. Las panteras a menudo se llaman “grandes felinos”, como los leones y los tigres, mientras que la rama Felinae se compone de los ejemplos más pequeños de gatos salvajes. Aunque los felinos son más pequeños, su diversidad es mucho mayor. Hay más de 30 especies de estos gatos salvajes más pequeños, incluido el antepasado del gato doméstico de hoy en día: el gato montés europeo. Los gatos salvajes son altamente adaptables y durante milenios han evolucionado para soportar las demandas siempre cambiantes de su clima.

Como una feroz familia de felinos, los Felinae han construido un hogar en casi todos los tipos de hábitats, desde las condiciones hostiles de los desiertos áridos hasta la exuberante densidad de la selva tropical. Exclusivamente carnívoros, los gatos salvajes son cazadores mortales equipados con garras retráctiles y dientes afilados. Son típicamente criaturas solitarias y muchas veces nocturnas. Gracias a su pelaje estampado, especies como el margay y el gato jaspeado pueden acechar a sus presas, mezclándose con sus alrededores. Las rayas y las manchas permiten que el cuerpo de un gato salvaje aparezca integrado con el follaje y la vegetación, lo que dificulta que las presas las detecten. La misma lógica se aplica a la gata de arena, que en lugar de tener un cuerpo cubierto de rosetas, tiene un pelaje rubio para mezclarse con el desierto.

Entonces, ¿cómo estos depredadores pasaron de ser salvajes a amigos y se convirtieron en las mascotas modernas que adoran los humanos? Los humanos han domesticado muchas especies diferentes, desde el ganado hasta los lobos. Por lo general, el propósito de la domesticación es el fácil acceso a la carne y la leche en las vacas, por ejemplo, o una forma de seguridad en los perros como guardias. Sin embargo, los gatos pueden haber tomado la domesticación en sus propias manos y simplemente fusionarse con la sociedad humana.

El gato montés europeo probablemente explotó la actividad agrícola humana y fue simplemente tolerado o incluso alentado como control de plagas, y eventualmente se insertaron como mascotas no intencionales hace unos 9,500 años. Aunque los gatos domésticos y los gatos monteses europeos se parecen, hay algunas diferencias fundamentales entre ellos. En un estudio de secuenciación genética de gatos monteses versus gatos domésticos, los investigadores encontraron 13 diferencias genéticas presentes entre los dos grupos. Estas diferencias se relacionan con la cognición y el comportamiento de los individuos, incluidas las respuestas al miedo y los comportamientos aprendidos como resultado de las recompensas de los alimentos. Este cambio biológico resultó en la transformación del gato montés en el ámbito doméstico.

Especies de gatos salvajes más destacadas

Gato de montaña chino – Felis silvestris bieti

Se encuentran en áreas montañosas de China, estos gatos salvajes son las únicas especies de gatos endémicas de China. Este felino de patas cortas tiene un abrigo gris claro en invierno y marrón en verano.

Gato de patas negras – Felis nigripes

Una de las especies de gatos salvajes más pequeñas del mundo, el cuerpo de este gato salvaje mide entre 36 y 45 centímetros de largo. Estos gatos habitan en el desierto, sabana y hábitats de pastizales en África.

El gato de Pallas – Otocolobus manul

Aunque son raros en la naturaleza, estos gatos se distribuyen principalmente en las praderas y matorrales montanos de Asia central. Estos gatos están casi amenazados, con solo 15,000 especimenes en libertad.

Gato manchado de óxido – Prionailurus rubiginosus

Aproximadamente la mitad del tamaño de un gato doméstico, el gato con manchas oxidadas se alimenta de roedores y ranas en la India y Sri Lanka.

Gato de arena – Felis margarita

Como su nombre indica, estos gatos son felinos que habitan en el desierto. Con la ayuda de sus grandes orejas triangulares, pueden detectar presas tanto por encima como por debajo de la arena.

Gato leopardo – Prionailurus bengalensis

Se encuentran en toda Asia, los gatos leopardo disfrutan de la cobertura de hábitats forestales desde los pastizales tropicales hasta los de coníferas y sucesionales.

Lince ibérico – Lynx pardinus

Endémicos de la península ibérica, mucho mayor que le gato doméstico común, largas patas y cola corta, especie protegida de la que apenas quedan unos 500 ejemplares.

Gato de pesca – Prionailurus viverrinus

A diferencia de muchos gatos domésticos, estos cazadores de peces felinos entran regularmente en el agua para buscar presas. Sin embargo, también cazan en la tierra serpientes, pájaros y ranas.

Gato salvaje -Silvestris felis

La madre de los gatos de hoy en día, la gata salvaje es el ancestro evolutivo de nuestras mascotas domésticas. Los gatos monteses se pueden encontrar en toda Europa, Asia y África y tienen la gama más amplia de todos los miembros de la familia de gatos.

Gato de la selva -Felis chaus

Los gatos de la jungla se pueden encontrar en los humedales de Asia y también en los desiertos de algunas partes de Egipto. A diferencia de muchos otros gatos salvajes, el gato de la jungla no es nocturno.

Gato de cabeza plana – Prionailurus planiceps

Anteriormente se creía extinto, el gato de cabeza plana fue redescubierto en Malasia en 1995. debido a su afinidad por los hábitats cerca de los cursos de agua, este gato está continuamente amenazado por la contaminación del agua y la urbanización.

Gato jaspeado – Pardofelis marmorata

Viviendo en lo alto de las copas de los árboles, estos gatos se mezclan en el fondo del bosque con su pelaje moteado.

Gato de Borneo – Catopuma badia

A menudo llamado el gato de la bahía de Borneo, estos grandes felinos solo habitan en la isla de Borneo. debido a la deforestación en Malasia, estos gatos están cerca de la extinción, con solo 2,200 individuos.

Serval – Leptailurus serval

Como uno de los gatos salvajes de patas más largas, el serval saltará más de tres metros en el aire, fijando a su presa en el suelo mientras aterrizan.

Gato dorado africano – Profelis aurata

Poco se sabe acerca de esta criatura esquiva, pero lo que sí sabemos es que sus territorios se encuentran principalmente en áreas boscosas de África occidental.

Tírica – Leopardus guttulus

Se encuentran en todo el continente americano, la tírica se dividió en dos especies separadas en 2013 después de las pruebas genéticas.

Guiña – Leopardus guigna

Estos gatos salvajes se alimentan de una variedad de especies de aves, roedores y lagartijas pequeñas de América del Sur.

Gato tigre – Leopardus wiedii

Prefiriendo habitar entre los árboles, el gato tigre ha evolucionado para agarrarse a las ramas con sus patas traseras, que pueden girar hacia adentro en un increíble 180 grados.

Gato de los pajonales – Leopardus colocolo

El gato de la pampa podría confundirse fácilmente con su primo domesticado, sin embargo, estos gatos salvajes tienen patas de rayas distintivas.

Gato dorado asiático – Catopuma temminckii

A pesar de que suelen lucir pieles doradas, se sabe que estos gatos lucen otros abrigos durante el año, incluida una versión marrón o gris e incluso una alternativa manchada que es similar a la del ocelote.

Caracal – Caracal caracal

Como uno de los gatos salvajes más grandes, el cuerpo del caracal mide alrededor de 90 centímetros, con 30 centímetros adicionales para su cola.

El gato Geoffroy – Leopardus geoffroyi

Estos felinos manchados se encuentran a menudo en los pastizales de las pampas de Argentina, pero también merodean una gran variedad de hábitats, incluidos los neotrópicos templados.

Ocelote – Leopardus pardalis

La característica más distintiva del ocelote es su color oscuro, con rayas y rosetas. Este hermoso y excéntrico patrón tristemente condujo a un auge en el comercio internacional de pieles a fines del siglo XX.

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