Hernán Cortés, dios, héroe y demonio

Se convirtió en inmortal como conquistador de los aztecas, pero ¿tan preparado estaba realmente para aplastar el imperio del Nuevo Mundo?.

La gloriosa ciudad dorada de Tenochtitlán se arruinó, los habitantes se enfriaron y los guerreros fueron derrotados. La civilización azteca ya no estaba disponible. El hombre detrás de esto era Hernán Cortés, quien había dirigido a sus conquistadores con una convicción rocosa y despiadada. Fue galardonado con el título de gobernador de Nueva España. Pero, ¿cómo empezó todo?

Cuando el Nuevo Mundo se abrió a los exploradores, todos en el Viejo Mundo querían un pedazo de pastel. Uno de los que buscó fama y riqueza fue Hernán Cortés. Nació en una familia de bajo grado en Medellín, España, en 1485, y fue empleado por Francisco Pizarro, quien más tarde dirigió la expedición que conquistó al Imperio Inca. Cortés amaba la aventura, pero nunca podría soñar con convertirse en el que obligó a una civilización entera a arrodillarse. Contra los deseos de sus padres, suspendió sus estudios de derecho y latín en la Universidad de Salamanca y comenzó a trabajar por el nuevo mundo en 1504.

Cuando llegó a la ciudad de Azúa en la República Dominicana de hoy, trabajó durante varios años como notario. La primera oportunidad de Cortés para salir de aventura llegó unos años después, cuando iba a participar en un viaje de descubrimiento a América Central en 1509, pero perdió la oportunidad por enfermedad (posiblemente causada por sífilis). En 1511 tuvo más suerte y participó en una expedición a Cuba bajo la dirección de Diego Velázquez de Cuéllar, despertó el respeto y la confianza del nuevo gobernador durante ese viaje. Apenas siete años después, tenía suficiente coraje y dinero para hacer un viaje por su cuenta.

El momento fue bien elegido, porque Cortés había ganado un alto grado de confianza en sí mismo al ganar la confianza de Velázquez después de la expedición a Cuba. Incluso se había casado con su cuñada. Rápidamente hizo carrera en el gobierno local, dándole un sabor de poder y liderazgo. Se hizo cada vez más influyente, y Velázquez pronto se preocupó por sus subordinados, cuando tuvo el suficiente poder, ordenó a Cortés que preparase su próxima expedición a América Central. Cortés era terco y no le importaba obedecer a su jefe. Se dirigió a México con 500 hombres y 11 naves. En marzo de 1519 llegó a la costa y desembarcó en la península de Yucatán.

Uno de los primeros contactos que recibieron los españoles después del aterrizaje fue una mujer, llamada Malinche. Era una nativa Nahuatí y jugó un papel crucial en el éxito de la expedición, ya que actuó como intérprete entre los españoles y las poblaciones que se iban encontrando en México. También se convirtió en la amante de Cortés.


Cortés, que no conocía el territorio y solo tenía 17 cañones, 12 caballos y algunos perros de pelea, fue conducido por una sola cosa, la ambición de conseguir oro. Estaba tan seguro de que la expedición tendría éxito, que según el mito llegó a destruir sus propios barcos. Ahora no habría viaje de vuelta hasta la victoria absoluta. Con Malinche como intérprete, los conquistadores podrían embarcarse en la complicada red de alianzas locales y tratar de aprovecharlas. Fue un viaje desenfrenado de tres meses por tierras desconocidas, pero la expedición española no pudo haber llegado en un momento más adecuado. Una profecía azteca hablaba del regreso de dios Quetzalcoat, y afortunadamente para Cortés, había llegado exactamente en el momento que la profecía predijo. Este extraño encuentro puede haber sido decisivo para su éxito.

Los aztecas eran la cultura dominante en la zona, pero había otros grupos más pequeños que querían quitarles su poder. Cuando llegaron los españoles, el Imperio azteca estaba en una crisis política y Cortés se aprovechó de esto. Tuvo conflictos y se alió con los gobernantes de Tlaxcala y Cholula e inspiró a los rebeldes de los aztecas en las ciudades por las que pasaba. De esta manera, ganó una conexión invaluable de guerreros nativos a su lado.

El momento cumbre de la invasión, llegó cuando se acercó a la capital azteca de Tenochtitlán. Llegaron el 8 de noviembre de 1519, finalmente conocieron a Moctezuma II y vieron la espléndida ciudad en todo su esplendor. Moctezuma recibió a Cortés con los brazos abiertos y oro como regalo, pero todo se torció cuando los españoles lo atraparon y lo pusieron en arresto domiciliario en su propio palacio. Moctezuma era ahora un gobernante títere en su capital, pero tuvo un breve respiro cuando el antiguo antagonista de Cortés, Velázquez, arrestó a Cortés por desobediencia. Después de conseguir su liberación con ayuda de las armas, regresó con refuerzos. Pero cuando el líder español regresó, descubrió que la capital de los aztecas estaba en un caos total.

Los residentes de Tenochtitlán estaban furiosos por la brutalidad de España durante la ausencia de Cortés. Las fuerzas españolas restantes estaban asediadas en el palacio de Moctezuma, cuando enviaron al gobernante azteca para reprimir la agresión, fue apedreado por las masas, según algunas fuentes. Después llegaría la conocida como “noche triste” en junio de 1520, momento en el que los españoles se vieron obligados a emprender la retirada.

“Cortés era un devoto explorador y en el sur, hasta Honduras, en 1524, para encontrar las míticas siete ciudades de oro”.

A pesar de las adversidades, la solicitud de oro por parte de Cortés volvió a cobrar vida y estaba decidido a terminar lo que había comenzado. Los españoles eran menos numerosos, pero tenían armas de acero, caballos y cañones, las armas europeas eran superiores. Especialmente la caballería española fue muy eficiente y jugó un papel clave en la victoria crucial en Otumba, durante su retirada. Además, los guerreros aztecas habían disminuido debido a un brote de viruela. Fue una de las muchas enfermedades del Viejo Mundo que prevalecerían en América durante muchos años.

En mayo de 1521, Cortés regresó a Tenochtitlán para conquistar y saquear la ciudad, calle por calle. Habían cavado diques para detener a la caballería, se dividieron en pequeños grupos para evitar el fuego de los cañones. Cortés quería conquistar la ciudad lo más rápido posible, pero la dura defensa azteca hizo que el asedio durara varios meses. El sitio de la ciudad causó escasez de alimentos en las defensas aztecas. Finalmente la ciudad cayó el 13 de agosto. Érase una vez que el poderoso imperio azteca había sido aplastado.

Ciudad de México y Nueva España nacieron, con Cortés como gobernador y comandante. Se hizo más poderoso, mientras que los pueblos indígenas mexicanos fueron masacrados. Cortés fue un devoto explorador y se dirigió al sur de Honduras en 1524, y más allá para encontrar las míticas siete ciudades de oro entre 1532 y 1536. Sin embargo, la expedición a Honduras fue demasiado para él. Su salud se vio afectada negativamente y su posición de poder se debilitó.

En 1528, regresó a España para mejorar las relaciones con el rey Carlos V, quien desconocía su creciente riqueza y poder. Carlos V reconoció su estatus como comandante en jefe, pero no como gobernador. El viaje fue necesario para fortalecer los lazos con su tierra natal, pero cuando Cortés regresó a Nueva España dos años después, el país estaba sumido en un caos.

Como muchos otros líderes, Cortés fue víctima de codiciosos comandantes que pelearon por el territorio para obtener beneficios personales. Ahora tenía 45 años y comenzó a cansarse de los conflictos. Cuando estableció algún tipo de orden, se retiró a su propiedad en Cuernavaca y planificó nuevas expediciones en el Pacífico. Los funcionarios españoles monitorearon sus movimientos, pero él continuó explorando América Central y llegó hasta la península de Baja California. Uno de sus últimos viajes fue a Argelia, donde casi se ahoga después de sufrir un naufragio. Poco después de su regreso, falleció a los 62 años en Sevilla, el 2 de diciembre de 1547, como un hombre debilitado y anciano. Pero su reputación como conquistador azteca y fama de sanguinario despiadado, sigue latente.

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